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非洲成為 GoogleFacebook 淘金新戰場
 

中興大學 生物系統工程研究室 陳加忠

 
 

 2021318 BY 史諾比

全球移動通信系統協會預計,於 2020 年代中期,非洲手機用戶中,使用流動上網的人數將增加 2 億至 4.75 億人。 圖片來源:Dan KitwoodGetty Images

今年,Google 計劃完成架設一條從里斯本到開普敦的海底網絡電纜 Equiano,此名取自 18 世紀非洲廢奴主義者laudah Equiano

Facebook 則是海底電纜 2Africa 出資者之一,該電纜雖不那麼引人注目,但環繞全非洲,其最大流量達到每秒 180TB

眾所周知,非洲是世界上絕大多數尚未完全連接網絡的「最後 10 億人」的家園。根據全球移動通信系統協會(GSMA)的數據,有一半非洲人(略多於 5 億人)雖身處流動網絡的覆蓋範圍,卻未曾將其啟用。

不過,協會預計於 2020 年代中期,在超過 6 億非洲手機用戶中,使用流動上網的人數將增加 2 億至 4.75 億人,而他們有機會要求以更低的成本,獲取更多更快的數據。

根據預測,屆時非洲的平均流動數據流量將是現在的 4 倍多,每個用戶的每月用量將超過 7GB。到 2025 年,當地的 5G 用戶將接近 3,000 萬。與全球預計 17 億的用戶相比,雖然只屬滄海一粟,但對於去年幾乎沒有 5G 用戶的非洲,則可算是急劇增長。

然而,許多有關非洲寬頻普及率的預測,仍然假設當地的 3G 速度低於每秒 5MB。對此,非洲數碼市場顧問公司 Xalam Analytics 創辦人 Guy Zibi 表示:「現實情況是,以每秒 5MB 的流量,根本難以連接上最基本的應用程式。」他認為,當地市場現在必須將目標設定在可負擔網絡聯盟(Alliance for Affordable Internet)所稱「有意義的」網絡連線,或至少跟上 4G 的上網速度。

進行這些轉變均需要投放資金,尤其數據中心本身為資本密集型產業。私募基金英聯投資(Actis)於當地建立了一個 2.5 億美元的投資平台,並入股尼日利亞最大的數據中心 Rack Centre。該公司主管表示:「這個領域需要大量資金來擴大規模,以滿足終端用戶、雲端客戶以及其他人的需求。」

此外,以電纜傳送至境外的訊號往返經常出現延遲情況。對於需要密集使用網絡資源,如雲端運算或串流媒體而言,境外傳輸的速度愈來愈慢,成本也愈來愈高,因此 Netflix 等公司正試圖將影片等內容放在離用戶更近的地方。

境外傳輸延遲雖然促使數據在地化,但數據主權亦是討論重點之一。Zibi 表示:「非洲的銀行數據,石油、天然氣集團和政府數據等,均放在該國以外的地方保管,使人們有所顧慮。」

非洲網絡流量正在爆炸式增長 —— 變得更快、更密集、更本土化,這對當地經濟有著深遠的影響。疫症大流行除了使網絡使用量急劇增加,亦改變了人們的思維,更吸引了全球的基建投資者。一場「淘金熱」已經開始。